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¿Y si en vez de vacunación deberíamos decir equinación?

El misterio sobre el origen de la vacuna de Jenner

La viruela era
una enfermedad infecciosa que ha matado a millones de personas a lo largo de la
historia. El último caso de infección natural de viruela ocurrió en 1977,
gracias a intensas campañas de vacunación mundiales. En 1980 la OMS declaró la
enfermedad erradicada del planeta, la primera y de momento la única enfermedad
infecciosa humana erradicada.

Número de muertes anuales por viruela en España 1900-1964
(Fuente: 
https://hipertextual.com/2016/04/por-que-vacunarse)

La vacuna contra la viruela ha sido una de las más eficaces.
Fue descubierta por Edward Jenner,
un médico británico que trabajaba en Berkeley (en el condado de
Gloucestershire, Reino Unido). En 1796 decidió investigar la observación anecdótica
de que las mujeres que ordeñaban vacas que adquirían la enfermedad de la viruela de las vacas quedaban
protegidas de la viruela humana. La
viruela de las vacas en el ser humano era una enfermedad leve, que cursaba con
la aparición de algunas lesiones o pústulas en la piel, normalmente en las
manos con las que se ordeñaban las vacas. Jenner tomó material de las pústulas
de la mano de la ordeñadora Sarah Nelmes y lo inoculó en el brazo de un
“voluntario”, un niño de ocho años llamado James Phipps, que
“casualmente” era el hijo de su jardinero. Seis semanas después,
inoculó al niño con material de pústulas de una lesión de viruela humana. James
jamás desarrolló la viruela. El virus de la viruela de las vacas había
conferido inmunidad cruzada contra el de la viruela humana.

En 1800, Richard Dunning, amigo de Jenner, se refirió a este
proceso como vacunación (del latín, vacca) y al material obtenido de las
pústulas o linfa le denominó vacuna, virus de la viruela de las vacas (cowpox) o simplemente virus  vacuna. Sin embargo, ya en 1939, el
investigador británico Allan Watt Downie demostró que el virus vacuna (o sea la vacuna contra la viruela) y el virus de la
viruela de las vacas (cowpox) no eran
el mismo
. Posteriormente, los datos de secuenciación de genomas demostró
que efectivamente eran virus distintos. Se podría pensar que durante la
fabricación de las vacunas contra la viruela durante los siglos XVIII y XIX se
podrían haber mezclado ambos virus, pero resulta que todas las cepas actuales
del virus de la vacuna están compuestas de un único virus, el virus vacuna,
distinto del virus de la viruela de las vacas.

¿Cuál es entonces el origen de la vacuna de Jenner?

Jenner también describió en sus escritos otros siete ensayos
de vacunación en los que las lesiones de las que obtuvo la linfa vacunal eran
de pústulas de caballos con la enfermedad de la viruela del caballo (horsepox).
Jenner llegó a concluir que la enfermedad de la viruela progresaba desde el
caballo hasta las ubres de las vacas y de ahí a las manos de las ordeñadoras.
Una buena fuente de la vacuna eran pues las pústulas de los caballos. Entre
1813 y 1817, Jenner empleó linfa de lesiones de viruela equina para sus
experimentos de vacunación en humanos, un proceso que ya entonces algunos llamaron
equinación.

Sin embargo, el origen del virus de la vacuna sigue sin
estar claro. El virus vacuna puede causar lesiones similares a la viruela del
caballo, luego no sabemos por tanto si las pústulas del caballo de las que
Jenner obtenía la linfa estaban causadas por el virus de la viruela del caballo
o por el virus vacuna.

Dentro de la familia de Poxviridae
está el género Orthopoxvirus que
incluye el virus de la viruela (variola
virus, smallpox virus
), virus de la vacuna (vaccinia virus), virus de la viruela de las vacas (cowpox virus) y virus de la viruela de
los caballos (horsepox virus)
(Referencia: 
https://viralzone.expasy.org/149?outline=all_by_species). Más información sobre taxonomia de Poxvirus en http://eol.org/pages/540221/hierarchy_entries/50692430/overview.

En aquella época, la forma de mantener el virus de la vacuna
activo era transmitirlo de brazo en brazo. Esta práctica de vacunación
rápidamente se extendió por toda Europa. Parece ser que la primera vacuna llegó
a España vía Barcelona, procedente de París, cuando François Colon se la envió
a Francesc Piguillem i Verdacer, que comenzó la vacunación en Puigcerdá en 1800
y después en la ciudad de Barcelona. Un segundo envió en 1801 hizo llegar la
vacuna a Madrid, también desde París. Fue Ignacio María Ruiz de Luzuriaga quién
la propagó de brazo en brazo por la villa. Esa misma linfa fue probablemente la
que viajó a América y Asia en la Real Expedición Filantrópica de la Vacuna,
durante 1803-1813. La vacuna también llegó a España vía Gibraltar, en esos mismos
años.

Inoculación de pus de vaca en el Hospital de Niños Pobres de
Barcelona, hacia 1890. Ayuntamiento de Barcelona. (Fuente: 
http://eju.tv/2017/08/en-busca-del-secreto-que-elimino-la-primera-enfermedad-de-la-historia/)

El procedimiento de ir pasando la vacuna de brazo en brazo,
poco a poco se fue abandonando y pronto comenzó a propagarse la vacuna en
animales: era una forma más segura y controlada de fabricar la vacuna, y se
evitaba transmitir otras enfermedades humanas como la sífilis, por ejemplo. Por
eso, a partir de 1866 comenzó a emplearse como vacuna una linfa obtenida de dos
casos de viruela de las vacas en la ciudad de Beaugency en el valle del Loira,
en Francia. Esa linfa se empleó para inocular más vacas y se empleó como
semilla para la producción de la vacuna a gran escala. Es lo que se conoce con
el nombre de linfa de Beaugency. De
esta forma, se mejoró la calidad y el control en la producción de la vacuna, se
estandarizaron los protocolos, los métodos de inoculación, desinfección,
producción , … Durante el siglo XIX hubo un intenso intercambio de cepas vacunales
entre los distintos países, lo que complica mucho el poder seguir la pista a
las primeras vacunas. Por ejemplo, el suero o linfa de Beaugency se distribuyó prácticamente
por todo el mundo: Bélgica, Alemania, Suiza, Reino Unido y otros países
europeos, Brasil, Estados Unidos, Cuba, … En principio el origen de esta linfa
parecía ser el virus de la viruela de las vacas, pero hay que tener en cuenta
que el virus vacuna, el de la viruela de
las vacas o el de los caballos pueden infectar tanto a vacas, caballos como humanos
produciendo el mismo tipo de pústulas en la piel
. Es muy difícil saber, por
tanto, de qué virus se trata. Durante 1860 y 1890 hubo varios brotes de viruela
en caballos en Francia, por lo que no podemos descartar que el origen real del
virus de la linfa de Beaugency fueran lesiones en vacas pero causadas por el
virus de la viruela de los caballos.

Distribución mundial de la linfa de Beaugency durante el siglo XIX. 

(Fuente: ref. 1)

De todas formas, los análisis genómicos actuales nos
permiten hacer estudios filogenéticos entre las distintas cepas de los virus de
la viruela. Se comprueba que todas las
cepas de virus vacuna  actuales son similares
,
y que entre ellas existen tres grupos filogenéticos: el eurasiático, que incluye
cepas de Europa y Asia; el de Suramérica que curiosamente incluye al virus de
la viruela de los caballos; y un tercer grupo americano, cuyo origen puede ser
la linfa de Beaugency. Otra rama del árbol separada incluye el virus de la
viruela de las vacas, la viruela de los camellos y el de la viruela humana. Este
análisis sugiere, por tanto, que el
origen de la vacuna fue el virus del caballo
.

Filogenia del virus vacuna. (Fuente: ref. 1)

Conclusión: la linfa Beaugency que dio origen a la mayoría
de las cepas vacunales, era un virus vacuna o de caballo y no de vaca. Quizá
incluso las primeras vacunas que se emplearon eran también de caballo y quizá
nunca se usó de vaca, … pero sigue siendo un misterio. Quizá sea más correcto
hablar de equinación que de vacunación.

(1) Revisiting Jenner’s mysteries, the role of the Beaugency lymph in the evolutionary path of ancient smallpox vaccines. Damaso CR. Lancet
Infect Dis. 2017 Aug 18. pii: S1473-3099(17)30445-0. doi:
10.1016/S1473-3099(17)30445-0.

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